Los montes submarinos de Canarias son más ricos en cobalto que en teluro

La minería submarina se encuentra en un proceso inicial de desarrollo, señala el IGME

20.04.2017 | 16:00
El investigador del IGME, Javier González, y una compañera analizando una costra de los montes submarinos.

El teluro no es el único elemento estratégico contenido en los montes submarinos canarios. También se hallan otros elementos estratégicos como las tierras raras y el cobalto, todos ellos empleados y sumamente valorados en nuevas tecnologías.

De hecho, el investigador del Instituto Geológico y Minero de España (IGME), Javier González, que participó en la expedición británica que halló un enorme yacimiento de teluro en el monte Tropic, situado en aguas internacionales a 250 millas náuticas de Canarias, expone que la existencia de cobalto tanto en este como en el resto de volcanes sumergidos que rodean las Islas es más numerosa.

Según el IGME, se han descubierto elementos estratégicos y raros en concentraciones superiores a las de muchos yacimientos de tierra firme en costras de ferromanganeso en los montes submarinos canarios. Estos descubrimientos han sido fruto de las investigaciones que, desde el 2011, desarrolla el Instituto en las denominadas "Abuelas Canarias", una antigua cadena de volcanes sumergidos.

Dichos montes submarinos, salvo el Tropic, con potenciales yacimientos minerales se encuentran dentro del límite exterior de la Plataforma Continental que presentó España ante la ONU en el 2014.

La demanda española ante la ONU inhabilita, de momento, cualquier explotación del monte Tropic por ningún país que piense en la posibilidad de explotar el teluro.

Con todo, desde el IGME se deja claro que el hallazgo aún debe contrastarse y que la minería submarina se encuentra en un proceso inicial de desarrollo y son necesarias importantes inversiones para el conocimiento de los recursos existentes así como los desarrollos tecnológicos para una futura explotación medioambientalmente sostenible.

Calculan que esos avances tardarán unos 20 años, ya que solo en Papúa, Nueva Guinea, una empresa canadiense está desarrollando la tecnología para empezar a extraer materiales del fondo del mar.

Depósitos polimetálicos

Los depósitos de óxidos de ferromanganeso de los fondos marinos, a pesar de estar escasamente explorados, ya representan la fuente más importante de elementos de alta tecnología del planeta. Estos depósitos polimetálicos están formados esencialmente por nódulos de manganeso ricos en cobre y níquel y costras de ferromanganeso ricas en cobalto, teluro y tierras raras pesadas.

Esta combinación de metales base tradicionales y el elevado enriquecimiento en elementos de alta tecnología, convierte a los depósitos marinos de óxidos de ferromanganeso en objeto de gran interés para la Ciencia y la Sociedad.

Entre los años 2010 y 2014, el IGME coordinó los trabajos científico-técnicos para la presentación de la propuesta de ampliación de la Plataforma Continental de España al Oeste de las Islas Canarias, más allá de las 200 millas náuticas, de acuerdo con la Convención de Naciones Unidas sobre Derecho del Mar. En la elaboración de esta propuesta participaron también el Instituto Hidrográfico de la Marina (IHM) y el Instituto Español de Oceanografía (IEO).

La propuesta fue registrada en Naciones Unidas en diciembre de 2014 y se puede descargar en este enlace.

En el marco de este proyecto se realizaron cuatro campañas que fueron lideradas por el IGME (GAROE-2010, GAIRE-2011, AMULEY-2012) y por el IEO (DRAGO05119) entre 2010 y 2012 y tuvieron como objetivo principal la cartografía del fondo marino para el trazado del límite exterior de la Plataforma Continental Española al Oeste de las Islas Canarias más allá de las 200 millas náuticas.

Estudios

En el 2011 se descubrieron y cartografiaron ocho nuevos montes submarinos al suroeste de las Islas Canarias y se obtuvieron mediante dragas más de 2.000 muestras de mineralizaciones de costras de ferromanganeso, rocas y sedimentos de los montes submarinos Echo, Paps, Tropic, Drago y Bimbache.

El IGME estudia estas mineralizaciones de la provincia de montes submarinos de las islas Canarias desde el año 2011. Estos montes submarinos forman parte de una larga cadena que comprende más de 100 relieves submarinos y se extiende unos 1.350 kilómetros entre los montes submarinos Lars al norte y Tropic al sur. Se les conoce coloquialmente como las "abuelas" de las Canarias porque se formaron a partir de un vulcanismo de punto caliente como las islas pero mucho tiempo antes. Los más antiguos hace unos 134 millones de años en el Cretácico.

Entre el 29 de octubre y el 8 de diciembre del 2016 se llevó a cabo la expedición científica internacional denominada "JC142", a bordo del buque de investigación británico James Cook, que partió y finalizó en el puerto de Santa Cruz de Tenerife.

La expedición científica "JC142" se enmarcó dentro del proyecto internacional Marine E-tech con la participación del Centro Oceanográfico Nacional del Reino Unido, el doctor Javier González, del Instituto Geológico y Minero de España, el Servicio Geológico del Reino Unido (BGS), la Universidad de Southampton y la Universidad de Sao Paulo (Brasil).

La expedición fue un éxito por los resultados científicos obtenidos. Durante 40 días se estudió intensivamente el monte submarino Tropic localizado a 250 millas náuticas al suroeste de las Islas Canarias. Se realizó la cartografía completa del monte submarino entre los 4.000 y los 998 metros de profundidad.

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