15 de noviembre de 2017
15.11.2017

El IAC vigila el 'choque' de dos galaxias a 13.000 millones de años luz

Canarias participa en la observación de la fusión de los objetos, que produce estrellas 1.000 veces más rápido que la Vía Láctea

15.11.2017 | 02:11
Arriba, composición del par de galaxias objeto del estudio. Al lado, impresión artística de dos galaxias formando estrellas a gran velocidad.

Nuevas observaciones revelan la próxima fusión de dos galaxias muy lejanas y luminosas, produciendo estrellas 1.000 veces más rápido que en la Vía Láctea, en una galaxia elíptica masiva. Los resultados del trabajo, en el que ha participado el IAC, se publicaron el lunes en The Astrophysical Journal.

Aunque al mirar al cielo se iobserveuna bóveda repleta de puntos brillantes, lo cierto es que las distancias entre los objetos cósmicos, al igual que el Universo, son inmensas. Por ejemplo, la Vía Láctea y Andrómeda, la más próxima, distan 2,5 millones de años luz, aunque eventualmente acabarán fusionándose.

El conjunto de radiotelescopios ALMA (Atacama Large Millimeter/submillimeter Array) ha revelado por primera vez el encuentro entre dos galaxias muy brillantes y masivas a casi 13.000 millones de años luz. Estas galaxias hiperluminosas, por su capacidad para crear estrellas a gran velocidad, son extremadamente raras en esa época cósmica y pueden representar uno de los ejemplos más extremos de formación violenta de estrellas jamás observados.

Conocidas como ADFS-27, se detectaron cuando comenzaron el lento proceso de fusión en una única galaxia elíptica masiva. Un "choque lateral" previo entre ambas ayudó a disparar los estallidos de formación estelar y su eventual fusión puede dar lugar a la galaxia central masiva de un cúmulo de galaxias, una de las estructuras más gigantescas del Universo.

"Encontrar una sola galaxia hiperluminosa es ya de por si destacable, pero encontrar dos tan cercanas es realmente sorprendente", explica Dominik Riechers, astrónomo de la Universidad de Cornell y autor principal del trabajo. "Considerando su distancia extrema a la Tierra y la frenética actividad de formación estelar dentro de cada una, es posible que estemos siendo testigos de la fusión de galaxias más extrema conocida hasta la fecha", añade.

"Esta pareja galáctica fue detectada por primera vez por el Observatorio Espacial Herschel de la Agencia Espacial Europea, en las observaciones de grandes zonas de cielo del proyecto HerMES", indica Ismael Pérez Fournon, quien participó en esta investigación, junto a Rui Marques Chaves y Paloma Martínez Navajas, investigadores del IAC y de la Universidad de La Laguna.

"Aunque apareció como un punto muy rojo en los datos del instrumento Spire del Observatorio Espacial Herschel del cielo austral, desde el principio sospechamos que este objeto aparentemente débil era una galaxia extremadamente brillante y lejana en realidad", explican. Las observaciones de seguimiento con el telescopio del Experimento Atacama Pathfinder (APEX) confirmaron las interpretaciones iniciales y facilitaron que ALMA midiera la distancia al objeto, concluyendo que esta unión de dos galaxias inusuales sugiere que residen dentro de una región particularmente densa del Universo.

Las nuevas observaciones de ALMA también señalaron que, en conjunto, el sistema ADFS-27 tiene unas 50 veces la cantidad de gas formador de estrellas que tiene la Vía Láctea. "Gran parte de este gas se convertirá en nuevas estrellas muy rápidamente", apunta Rui Marques Chaves.

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