Zine El Abidine Ben Ali, presidente de Túnez y General del Ejército desde 1979, nació en Susa (Túnez), en 1936. Es hijo de un trabajador portuario, que tuvo 12 hijos.

Formado en la Escuela Militar de Saint Cyr, en Francia, es Diplomado de la Escuela Francesa de Artillería de Chalons-Sur-Marne. Además posee el Diploma de Estado Mayor y es General del Ejército, desde 1979.

Fue Militante activo de las Juventudes Socialistas Desturianas, rama Juvenil del PSD de Habib Burguiba, por lo que fue encarcelado en 1952. Con sólo 22 años era Jefe de la Seguridad Militar de Túnez, cargo en el que se mantuvo durante 16 años y que le sirvió para conocer en profundidad las Fuerzas Armadas.

Realizó estudios en varios centros de Estados Unidos, especializados en Espionaje y Contraespionaje, y más tarde obtuvo el Diploma de Estado Mayor.

El 2 de octubre de 1987 fue designado Primer Ministro, cargo que simultaneó con la cartera del Interior y con el puesto de Secretario General del gubernamental Partido Socialista Desturiano. El 7 de noviembre de 1987, siete doctores declaraban a Habib Burguiba incapaz de gobernar y Ben Alí tomaba posesión de la Presidencia, reservándose la Cartera de Defensa.

El 2 de abril de 1989 fue refrendado como presidente tras las elecciones presidenciales a las que concurrió como único candidato, aunque apoyado por todas las fuerzas políticas, al conseguir el 49,27% de los votos.

En octubre de 1999 renovó su mandato tras las elecciones presidenciales con el 99,44% de los sufragios con la promesa de realizar reformas democráticas, que se plasmó en la promulgación de una ley de partidos políticos.

El referéndum celebrado el 26 de mayo de 2002 que secundó la práctica totalidad de los tunecinos permitió modificar la Constitución, así como la reelección de Ben Alí cuando cumpliera su tercer mandato en 2004. Hasta ese momento, sólo estaba permitido al jefe del Estado acumular 3 mandatos quinquenales, lo que hubiera significado que Ben Alí tendría que haber dejado su cargo en 2004.

En agosto de 2009, presentó oficialmente su candidatura a las elecciones presidenciales de octubre, en las que volvió a revalidar su mandato al obtener el 89,62% de los votos.

El 30 de diciembre de 2010 realizó una remodelación parcial de gobierno, coincidiendo con violentos disturbios (sin precedentes en el país), que estallaron en diciembre y se propagaron por distintos puntos de Túnez en protesta por las desigualdades sociales, que provocaron más de 60 muertos según las organizaciones de derechos humanos.

Ben Alí está casado actualmente con Leila Trabelsi, a cuya familia culpan los manifestantes de haber saqueado el país.