Suscríbete

Contenido exclusivo para suscriptores digitales

Cuatro laboratorios abandonan la carrera por la vacuna contra el virus

La OMS estima que hay unos 200 proyectos de investigación en curso en busca de la inmunidad | Es posible que muchas investigaciones no lleguen a término

El primer ministro australiano, Scott Morrison, con personal del laboratorio CSL, en Melbourne. | | CHRISTOPHE ARCHAMBAULT / AFP

El primer ministro australiano, Scott Morrison, con personal del laboratorio CSL, en Melbourne. | | CHRISTOPHE ARCHAMBAULT / AFP

A veces es mejor rendirse que desvivirse para retrasar un agónico desenlace. Si no que se lo digan a las cuatro vacunas experimentales contra el covid-19 que, tras un año de laboriosas investigaciones, han anunciado que abandonan la carrera mucho antes de llegar a la línea de meta. Todo apunta que la historia de estas primeras vacunas abandonadas se repetirá con gran parte de las fórmulas que hoy siguen en fase de investigación. Según dibuja el último balance de la Organización Mundial de la Salud (OMS), actualmente hay 84 prototipos de inmunizaciones que se están testando en voluntarios y 184 más que siguen investigándose en los laboratorios.

Pruebas de laboratorio en un centro de estudio de virus del Institut Pasteur, en París. | | CHRISTOPHE ARCHAMBAULT / AFP

El futuro de las vacunas experimentales no solo dependerá de los resultados más o menos prometedores que puedan arrojar. Tendrán que hacer frente a las arenas movedizas que deja la aprobación de las primeras vacunas anticovid. Por ejemplo, ¿quién querrá prestarse voluntario para probar a ciegas estas fórmulas experimentales si, por el contrario, puede acceder a una vacuna segura, efectiva y aprobada? ¿Quién financiará los millones que cuesta sacar adelante estos estudios clínicos a gran escala? ¿Y si se consiguen buenos resultados pero no están a la altura de sus predecesores? ¿Lograrán estas inmunizaciones un aprobado o habrá subido el listón? La historia de las primeras vacunas abandonadas arroja luz sobre algunas de estas preguntas.

Falsos positivos

El 10 de diciembre del año 2020, cuatro días antes del lanzamiento de la primera vacuna en EEUU y 15 días antes del inicio de la campaña de vacunación europea, Australia anunció que abandonaba su carrera por la vacuna. El proyecto iniciado por la Universidad de Queensland y Commonwealth Serum Laboratories (CSL) llegaba así a su fin tras mil millones de dólares invertidos por el Gobierno australiano. Su prototipo de vacuna, del que habían apalabrado más de 50 millones de dosis, no funcionaba. Es más. Despertaba falsos positivos ante pruebas del VIH, el virus responsable del sida.

Esta historia dio la vuelta al mundo. Primero porque la caída de esta vacuna suponía la pérdida de millones de dólares, pues el desarrollo de todas las vacunas se ha realizado con dinero a fondo perdido. Y segundo, por la alarma generada por unos inusuales resultados de los ensayos clínicos. Parte de los 216 voluntarios que se prestaron a probar el compuesto dieron positivo a tests del VIH. Aunque ninguno de ellos estaba realmente infectado. Los científicos descubrieron que este fenómeno se debía a que la fórmula usada para hacer frente al covid inoculaba unas proteínas que también están presentes en el VIH. De ahí los falsos positivos.

Los responsables del estudio se mostraron devastados. Aunque todo apuntaba a que su vacuna era segura y efectiva, y que todos los participantes estaban sanos, los falsos positivos suponían un riesgo para la confianza pública en el antígeno. “Así es la ciencia. Te desvives pero no siempre funciona”, resumió el jefe de investigación del proyecto. “Ha sido un error honesto que ha costado dinero, no vidas humanas”, zanjaron varios científicos externos sobre el desenlace de esta vacuna.

El 25 de enero de 2020, cuando en España hacía ya un mes que se vacunaba contra el covid-19, finalizaba la historia de la vacuna experimental contra el covid-19 en forma de píldora de la farmacéutica Merck y la Iniciativa Internacional de vacunas contra el Sida (IAVI). Tras casi 40 millones de dólares invertidos en el desarrollo de este estudio, el proyecto abandonó la carrera con resultados agridulces. Los ensayos clínicos mostraban que la vacuna era segura, pero no efectiva. El medicamento, de hecho, generaba menos anticuerpos que una infección natural de covid-19.

La farmacéutica emitió entonces un comunicado explicando que, aun así, se comprometía a publicar estos malos resultados en una revista científica para que los demás laboratorios pudieran ver qué pudo haber fallado en su fórmula. “La pandemia subraya la necesidad de seguir invirtiendo en investigación para abordar las amenazas a la seguridad de la salud”, zanjó la firma alemana tras reconicer el fracaso.

La vacuna en forma de pastilla no fue la única derrota de la firma alemana Merck. El mismo 25 de enero la empresa anunció el fin de otro ensayo con Thermis Bioscience y el Institut Pasteur de París. La razón era la misma. La fórmula parecía segura, pero no eficaz. Los anticuerpos producidos tras el pinchazo eran demasiado escasos. La noticia causó muchísimo revuelo en Francia, donde se confiaba plenamente en el éxito de esta vacuna de producción local.

Tras este segundo varapalo, Merck anunció que seguía con el estudio y la manufactura de dos fármacos antivirales que, según se está investigando, podrían ser efectivos contra el covid-19. El Institut Pasteur también declaró que centraría sus esfuerzos en otros dos prototipos de vacunas que siguen testándose. Ya llegado marzo, el consorcio forjó una alianza con Johnson & Johnson para ayudar con la producción de la vacuna de la firma Janssen.

Inmunización sin agujas

El 27 de enero se anunció el fin de un proyecto que prometía una vacuna sin agujas capaz de aguantar intacta hasta a 40 grados centígrados. La fórmula había sido desarrollada a principios de 2020 por el Imperial College y destacó entre las más prometedoras. Pero tras un año de investigaciones, y mientras las primeras vacunas lograron su autorización, el antígeno británico seguía estancado.

“Creemos que este no es el momento adecuado para iniciar un nuevo ensayo de eficacia para una nueva vacuna en el Reino Unido”, dijo Robin Shattock, líder del proyecto, en referencia a la de AstraZeneca y Oxford. La institución se centra ahora en estudiar la tecnología para afrontar mutaciones que puedan menoscabar las inmunizaciones ya aprobadas.

Compartir el artículo

stats